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Encore quelques mots sur les écailles de tortue…

Qu'est-ce qui fait que, chez une écaille, certaines zones sont rousses, et d'autres noires? Quelques jours après la fécondation, quand la première cellule s'est divisée en de nombreuses cellules identiques, l'un des chromosomes X est rendu muet dans chaque cellule: pour le reste de la vie de l'individu, il n'y aura qu'un seul des chromosomes X qui fonctionnera. Le chromosome X inactivé est déterminé au hasard. Dans les divisions cellulaires ultérieures, toutes les cellules-filles auront le même chromosome X inactivé que dans les cellules-mères. C'est ce qui fait que la chatte présente un mélange de marques rousses et noires, comme une mosaïque.

Les mâles écaille

Un mâle ne peut pas être écaille puisqu'il a seulement un chromosome X. Pourtant, de temps en temps, il y a un mâle écaille dans une portée. Comment est-ce possible? Il faudrait qu'il ait deux chromosomes X! C'est exactement comme cela qu'on explique l'existence de mâles écaille. Ils ont un problème au niveau de leur chromosomes: ils ont deux chromosomes X et un chromosome Y. Soit la mère a transmis ses deux chromosomes X par son ovule, soit le père a transmis son chromosomes X et son chromosome Y via son spermatozoïde. Des anomalies chromosomiques similaires apparaissent chez de nombreux autres animaux, comme chez l'homme. On appelle ce phénomène le "syndrome de Klinefelter". Le chromosome surnuméraire induit la stérilité – si un mâle écaille n'est pas stérile, alors il est écaille pour une autre raison.

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|    |     |     |
|    | X   | Y   |
|____|_____|_____|
|    |     |     |
| XX | XXX | XXY |
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|    |     |     |
| 0* | X0  | Y0  |
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*) Chromosome autosomal (= chromosome non-sexuel)

XXX: méta-femelle. Chez l'humain: apparence normale. La plupart d'entre elles, si ce n'est toutes, sont fertiles.
XXY: syndrome de Klinefelter.
X0: syndrome de Turner. Chez l'humain: croissance ralentie, apparence enfantine. Stérilité fréquente. Chez les souris, les individus atteints ressemblent à n'importe quelle souris.
Y0: décès rapide du fœtus pendant son développement.

La coloration écaille d'un mâle peut également être causée par un défaut de la pigmentation de la peau. On le rencontre souvent chez le chat roux, qui a des taches noires, qui peuvent parfois être importantes. Ces mâles transmettent leur matériel chromosomique comme s'ils étaient roux. En principe, on pourrait avoir un mâle noir avec un peu de roux: mais l'existence d'un tel chat n'a jamais été rapportée.

Enfin, une dernière variété de mâle écaille peut être causée par la fusion en un seul embryon de deux œufs fécondés, probablement déjà développés en un groupe de cellules: c'est, en somme, l'inverse de la division d'un œuf fécondé en deux embryons - ce qui donne les vrais jumeaux. Si l'un de ces œufs avait dû donner un mâle noir et le second un mâle roux, alors l'embryon résultant de leur combinaison donnerait un mâle tortie. Par exemple, un mâle bleu-crème et blanc, de race Maine Coon, a vu le jour aux Etats-Unis: on a montré qu'il était le résultat d'une combinaison de cellules fécondées de ce type. Ce mâle est fertile et a transmis uniquement la couleur rousse à ses chatons.

Bien entendu, de telles anomalies peuvent également se produire quand deux chromosomes X portent la même paire allèlique déterminant la pigmentation. Dans ce cas, on n'aura pas un mâle écaille, mais un mâle roux (crème) ou noir (ou toutes les variantes), d'apparence tout à fait normale: on ne soupçonnera alors jamais sa particularité.

Si vous souhaitez voir quelques photos et en savoir plus, vous pouvez jeter un œil à ce site personnel (en anglais).

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